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Sarcopenia: investigador desarrolla estudios sobre deterioro neuromuscular en la vejez

Tiempo de lectura: 20 minutos
Redacción CienciaEnChile
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El Dr. Juan Pablo Henríquez se especializó en la Universidad Católica y en Londres, fue investigador en la Universidad de Concepción y hace un año retornó a la Universidad Austral de Chile.

En la UACh es Profesor Titular en la Facultad de Medicina y actualmente dirige el Laboratorio de Estudios Neuromusculares (NeSt Lab), a la cabeza de un grupo de investigadores(as), estudiantes de postgrado y de pregrado.

La sarcopenia es una afección caracterizada por la pérdida y deterioro de la masa y la función muscular asociada a la diminución de actividad física durante el envejecimiento humano. Es un indicador de “mal envejecimiento”. Una manifestación de cuán bien está físicamente una persona en la tercera edad. En Chile, la prevalencia de sarcopenia es de casi un 20% en los mayores de 60 años, cifra que asciende a casi el 40% de entre quienes alcanzan los 80 o más años de vida.

El equipo de investigación liderado por el Dr. Juan Pablo Henríquez ha desarrollado una extensa carrera dedicada a afecciones del sistema neuromuscular. Asegura que “el envejecimiento no es una patología y es una condición a la que todos vamos, pero hay un cierto envejecimiento con características patológicas, la sarcopenia, asociada a la inactividad física y a otras condiciones de esta etapa de la vida”.

Graduado como bioquímico en la Universidad Austral de Chile, se especializó en la Universidad Católica y en University College de Londres, Reino Unido. Tras sus años de formación de postgrado, ejerció por casi 20 años como profesor e investigador en la Universidad de Concepción.

Hace exactamente un año, Henríquez retornó a Valdivia y se instaló en la Universidad Austral de Chile, como Profesor Titular en la Facultad de Medicina, específicamente en el Instituto de Anatomía, Histología y Patología. Allí dirige el Laboratorio de Estudios Neuromusculares, cuyo objeto de estudio es la sinapsis neuromuscular. “Estoy feliz de volver a mi ciudad natal, junto a mis padres y familiares, y con una investigación que se está instalando muy bien”, aseguró.

Deterioro de la función muscular

Recientes estudios científicos muestran que para entender la función muscular es necesario comprender a la sinapsis neuromuscular. En palabras del Dr. Henríquez: “esta sinapsis es el arranque del motor. Si ella falla, toda la maquinaria que permite la contracción muscular se ve debilitada”.

Así como en la vejez, la sinapsis neuromuscular se ve también afectada en patologías como la Esclerosis Lateral Amiotrófica (ELA), cuya relevancia se destaca a menudo por las celebridades mundiales que la sufren, como el Dr. Stephen Hawking. “El enfoque actual del laboratorio es comparar el deterioro neuromuscular que sucede en ELA con el del envejecimiento, ya que tienen algunos aspectos comunes. Las diferencias en sus tiempos y agresividad, más fuertes en las patologías, determinan que nuestras posibilidades de intervención sean muy diferentes”, puntualizó.

Específicamente, su investigación se ha centrado en un grupo de proteínas llamadas «Wnt» pues, a partir de sus estudios postdoctorales en la University College de Londres “fuimos los primeros en mostrar el potencial de estas proteínas en posibles aplicaciones terapéuticas”. Al respecto, el Dr. Henríquez destaca que aunque hace pocos años la manipulación de proteínas en pacientes parecía futurista, hoy es una realidad en la vanguardia de los estudios biomédicos: la terapia génica, donde genes defectuosos son reemplazados por genes de buena calidad. «En el laboratorio, hace 10 años trabajamos en manipular genéticamente a las proteínas Wnt para estudiar su efecto sobre la sinapsis neuromuscular de animales modelo. Los impactos de esta investigación y sus posibles aplicaciones terapéuticas son enormes», puntualiza.

Intervenciones sistémicas para prevenir el deterioro neuromuscular

Cuando Juan Pablo Henríquez se trasladó desde Concepción a la UACh lo hizo acompañado de dos investigadoras a quienes él mismo guió en sus estudios de postgrado, las Dras. Jessica Mella y Francisca Bermedo. “Su extraordinaria experiencia acumulada a través de su trabajo de alrededor de 10 años en el tema ha sido fundamental para avanzar y para formar a las nuevas generaciones de investigadores(as) del Laboratorio en Valdivia”, sostiene. Al respecto, recién a un año de instalados en la UACh, en el NeSt Lab realizan además su investigación estudiantes tesistas de pregrado y de programas de doctorado de Concepción y Valdivia. “Hacía tiempo no tenía tantas personas en el Lab”, asegura con orgullo Henríquez, destacando el interés que han despertado sus estudios en científicos/as jóvenes de la ciudad.

Un aspecto crucial que determinó la llegada del Dr. Henríquez y su laboratorio a la UACh fue su vinculación a la Facultad de Medicina. “Una aproximación diferente”, dice, “pues nos permite movernos desde el estudio de las moléculas a posibles intervenciones en personas”. En este ámbito, diversos estudios científicos han mostrado la efectividad de terapias sistémicas que ayudan a disminuir el deterioro muscular. Por una parte, ciertas rutinas de ejercicio físico detienen el declive neuromuscular en la vejez. Así también, ciertas dietas hipocalóricas desde la juventud ha mostrado efectos benéficos en retrasar la sarcopenia. “De alguna manera, estas intervenciones dejan descansar al cuerpo de tener que procesar comida tan pesada. Es muy probable que una alimentación balanceada redunde también en un envejecimiento más saludable del sistema neuromuscular”, enfatiza.

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