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En una región muy lejana del universo Astrónomas chilenas participan en hallazgo de “semillas de estrellas” realizado desde el radiotelescopio ALMA

Tiempo de lectura: 20 minutos
Redacción CienciaEnChile
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Mónica Rubio, profesora de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la U. de Chile, junto a Celia Verdugo, egresada del Master en Ciencias, mención Astronomía, de la misma institución y actual analista de datos del radiotelescopio ALMA, fueron parte del equipo internacional que permitió el descubrimiento de esta inusual formación estelar en el borde lejano de la galaxia M83. Los resultados del estudio, publicado inicialmente en el Astrophysical Journal, fueron dados a conocer este lunes de 8 de enero en la reunión de la American Astronomical Society, en Estados Unidos.

Un equipo internacional de investigadores descubrió 23 concentraciones o grumos de nubes moleculares muy pequeñas y densas, que son los sitios donde se forman las estrellas. El hallazgo se realizó en una zona muy alejada de la galaxia M83, un sitio donde ya no se ven estrellas y donde no se esperaba encontrarlas.

“Los astrónomos estamos ansiosos por conocer cuál es el proceso para formar estrellas. Es todavía una interrogante a entender el cómo, dónde y cuándo nacen nuevas estrellas en el universo. Este descubrimiento nos permite avanzar en este proceso, ya que sin estrellas no hay luz y, por lo tanto, no hay evolución en el universo”, indicó Mónica Rubio, académica del Departamento de Astronomía de la Universidad de Chile, quien participó en esta investigación junto a la egresada del Master en Ciencias, mención Astronomía, de la Casa de Bello, Celia Verdugo.

El descubrimiento fue posible gracias a la utilización del radiotelescopio milimétrico ALMA (Atacama Large Milimetrical Array), que se encuentra en el norte de Chile, en el desierto de Atacama, donde Celia Verdugo actualmente se desempeña como analista de datos. A través de esta infraestructura, fue posible observar el borde de la galaxia M83, donde hay gas formado por átomos de hidrógeno, el que no es capaz de formar estrellas. Sin embargo, ahora se detectó la emisión de moléculas de monóxido de carbono.

“Estas emisiones son distintas a la que habitualmente hemos encontrado en las nubes moleculares, ya que una gran cantidad, un gran volumen del envoltorio de ella, es invisible y resulta que ahora pudimos detectar el corazón de dichas nubes pequeñitas. En general, para formar las estrellas necesitamos que las zonas sean densas y oscuras y frías”, indica Rubio, quien además es Premio Nacional de Ciencias Exactas 2021. Por otra parte, señaló que su contribución a este trabajo “fue aportar mi experiencia sobre las propiedades de estas nubes emplazadas en pequeñas galaxias con pocos ingredientes para formar moléculas, galaxias enanas de baja metalicidad”.

La búsqueda continúa

Utilizando el radio observatorio ALMA, el equipo pretende continuar su labor con estudios más profundos sobre estas nuevas regiones y determinar sus propiedades. Este trabajo fue la continuación de un estudio comenzado por Celia Verdugo, estudiante de la Dra. Rubio que posteriormente hizo su doctorado en Francia, bajo la guía de la profesora François Combe. Luego, la investigación fue ampliada por el profesor Jim Coda, de la Universidad Stony Brooks en Nueva York, quien encabezó esta labor junto a Amanda M. Lee, de la Universidad de Massachusetts Amherst; David Thilker, de la Universidad Johns Hopkins; Françoise Combes, del Observatoire de Paris; Samuel Boissier, del Laboratoire d’Astrophysique de Marseille, además de Rubio y otros investigadores.

El descubrimiento inicial fue publicado en el Astrophysical Journal bajo el título: “First Detection of the Molecular Cloud Population in the Extended Ultraviolet Disk of M83“, representando un avance significativo en la comprensión de cómo, cuándo y dónde nacen nuevas estrellas en el vasto universo. Mayor información en https://ui.adsabs.harvard.edu/abs/2022ApJ…941….3K/abstract

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