Crean hidrogel que busca mejorar las propiedades del suelo para cultivos agrícolas en el contexto del cambio climático

244

Estudiante de magíster produjo, caracterizó y evaluó el alginato bacteriano como un hidrogel con potencial para mejorar las propiedades del suelo por su capacidad de retención de agua

Lorenzo Palma, Ciencia en Chile.- La compactación y erosión del suelo, sumado a la falta de precipitaciones y sequías ha dirigido las investigaciones científicas a la búsqueda de tecnologías para mejorar las propiedades mecánicas e hidráulicas del suelo. En ese marco, la producción de hidrogel se presenta como una muy buena alternativa, explica Valentina Arriagada Noack.

Valentina Arriagada Noack, es Bioquímica de la Universidad Austral de Chile y cursa el último semestre Magíster en Ciencias de la Ingeniería con mención en Ingeniería Bioquímica de la Pontificia Universidad Católica de Valparaíso (PUCV).

La candidata a magíster, durante los últimos meses ha trabajado en la preparación de un hidrogel con base de alginato a partir de la bacteria Azotobacter vinelandii, algo novedoso, ya que suele ser extraído de algas, lo que lo hace una tarea compleja y difícil de replicar. Justamente, el trabajo de laboratorio de la aplicación del hidrogel en el suelo lo está haciendo en la Facultad de Ciencias Agronómicas y de los Alimentos de la PUCV, en el laboratorio del Dr. Italo Cuneo, con la ayuda del estudiante de doctorado Cesar Barrientos.

Los hidrogeles tienen la propiedad de almacenar gran cantidad de agua y esto lo sabe muy bien la estudiante de magíster, que ha tenido buenos resultados aplicando el hidrogel en un tipo de suelo de los más complejos, como son los arenosos por su poca capacidad para retener agua y ofrecerlas posteriormente a las plantas. Además, en este caso, el hidrogel producido por alginato bacteriano no es contaminante y sus características pueden manejarse según las condiciones de cultivo en el laboratorio.

En esta investigación producimos un tipo de alginato. Se realizan ensayos donde el suelo se comprime, luego analizamos la presión que es capaz de soportar el suelo y cómo varía con y sin hidrogel. También realizamos pruebas de filtración de agua del suelo”, comentó Valentina Arriagada, lo que estima tendría buenos resultados al ser aplicado en suelos de cultivos en un contexto de cambio climático.

 “La erosión del suelo representa una de las mayores amenazas para la industria agrícola a nivel mundial. La magnitud de este problema está altamente relacionada con las propiedades físicas del suelo, siendo la estructura del suelo de gran importancia, ya que, la función del suelo está gobernada en su mayor medida por su estructura” dijo Arriagada.

La estudiante, destaca que un gramo de hidrogel puede retener hasta 400 gramos de agua. Cuando las plantas van requiriendo agua ellas lo pueden obtener directamente del hidrogel. Este producto se debe revolver con el suelo, mezclarlo muy bien, para mejores resultados cuenta Arriagada.

Cabe destacar que la tesis de la investigadora es parte del proyecto Fondecyt “Desarrollo de un bioproceso para la producción de alginatos: escalamiento y su potencial aplicación como película comestible”, dirigido por el Dr. Álvaro Díaz-Barrera.

Lo que finalmente esperan en este trabajo de tesis, es que el suelo sea capaz de retener la mayor cantidad de agua. Hasta la fecha, las pruebas y experimentos indican que se logrará este objetivo, pero los resultados oficiales de la tesis se podrán conocer el segundo semestre del 2021.